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Un mes después de que un ingeniero advirtiera en 2018 que el Champlain Towers South, de 12 pisos, en Surfside, había sufrido importantes daños estructurales que requerían reparación, un inspector municipal tranquilizó a los residentes diciendo que el edificio estaba en "muy buen estado", según un informe del servicio de radiodifusión pública de Estados Unidos, NPR.

El informe de 2018 elaborado por una empresa de ingeniería para el edificio de condominios descubrió un grave deterioro del hormigón en el aparcamiento subterráneo, incluidas las barras de refuerzo expuestas, así como importantes daños estructurales en la losa de hormigón situada bajo la cubierta de la piscina.

"Edificio era seguro"

El ingeniero, Frank Morabito, informó de que el deterioro se "ampliaría exponencialmente" si no se reparaba en un futuro próximo. Pero Ross Prieto, un inspector de Surfside que había revisado el informe, se reunió con los residentes al mes siguiente y les aseguró que el edificio era seguro, según el acta de la reunión obtenida por NPR.

Gregg Schlesinger, un abogado y excontratista general que se especializa en casos de fallas de construcción, dijo que estaba claro que las deficiencias identificadas en el informe de 2018 fueron la causa principal del desastre.

Donna DiMaggio Berger, una abogada que trabaja con la asociación de condominios, dijo que los problemas señalados en el informe de 2018 eran típicos de los edificios más antiguos de la zona y no alarmaron a los miembros de la junta, todos los cuales vivían en la torre con sus familias.

"Nadie nos dijo nunca que el edificio estuviera en tan mal estado"

"El Ayuntamiento de Surfside nos dijo que el edificio no estaba en mal estado. Eso es lo que dijeron", dijo Susana Álvarez, que vivía en el décimo piso de la torre y dijo que un funcionario de Surfside aseguró a los residentes en una reunión de 2018 que no había peligro, al programa Weekend Edition de la NPR. "Nadie nos dijo nunca que el edificio estuviera en tan mal estado".

Una hija de Claudio Bonnefoy, un residente de Chile que está desaparecido, dijo que parece que alguien ignoró las señales clave de que el edificio estaba en peligro.

"Esto empieza a enfadarme porque los informes de hace años en los que se informaba de graves daños estructurales en el edificio se van conociendo poco a poco'', dijo la hija, Pascale Bonnefoy. "Parece que esto era previsible porque los técnicos alertaron (a otros sobre ello) y nadie hizo nada".

Un abogado de la asociación de condominios Champlain Towers South, que estaba a cargo de los trabajos de reparación, no respondió a AP inmediatamente el domingo a un correo electrónico en busca de comentarios. Los funcionarios de Surfside tampoco respondieron a AP a un correo electrónico en busca de comentarios.

Morabito: plan de reparación del edificio

La firma de Morabito fue contratada por el edificio en 2020 para preparar un plan de reparación del edificio a 40 años. Según la ley de Florida, los edificios deben pasar por un proceso de recertificación al cumplir 40 años. El edificio Champlain fue construido en 1981.

Morabito Consultants dijo el sábado que las reparaciones del techo estaban en marcha en el momento del colapso, pero que la restauración del hormigón aún no había comenzado.

"Estamos profundamente preocupados por el colapso de este edificio y estamos trabajando estrechamente con las autoridades investigadoras para entender por qué falló la estructura", dijo la empresa.

Se necesitaban más de 9 millones de dólares en reparaciones

Los propietarios de unidades del edificio estaban a pocos días de una fecha límite para comenzar a hacer pagos. Según medios, se estima que las reparaciones, que se habían recomendado casi tres años antes, costarían más de 9 millones de dólares.

Esa estimación de costos, de la firma de ingeniería Morabito Consultants en 2018, significaba que los propietarios de Champlain Towers South se enfrentaban a pagos de entre 80.000 dólares para una unidad de un dormitorio y 330.000 dólares más o menos para un ático, que debían pagarse de una vez o en cuotas. El primer plazo era el 1 de julio.

Uno de los residentes cuyo apartamento se salvó, Adalberto Agüero, acababa de pedir un préstamo para cubrir su factura de 80.000 dólares.

"Pensé que lo pagaría después de que arreglaran el edificio. No quise pagarlo antes porque nunca se sabe", dijo Agüero, y añadió que sacó los papeles para hacer los pagos a plazos un día después del derrumbe del jueves. "Dije que se cancelara todo".

Una factura detallada enviada por la junta directiva del condominio en abril a los propietarios de las 136 unidades del edificio mostraba que gran parte de los trabajos previstos se realizaban en la zona de la piscina y la fachada.

La instalación de nuevos adoquines y la impermeabilización de la cubierta de la piscina y la entrada del edificio costarían 1,8 millones de dólares, mientras que otro millón de dólares se destinaría a "reparaciones estructurales" y "jardinería", según un correo electrónico de la junta del condominio obtenido por AP. Una partida de "reparaciones varias" que incluía trabajos en el garaje se estimó en 280.000 dólares.

Los costes totales evaluados, incluyendo muchas partidas que parecían tener fines estéticos: 15 millones de dólares.

La estimación de costes enviada por Morabito Consultants a las autoridades de Surfside forma parte de una serie de documentos publicados mientras prosiguen las labores de rescate en el lugar donde se derrumbó el edificio, en el que siguen sin aparecer más de 150 personas. Al menos nueve personas murieron en el colapso, dijeron las autoridades el domingo.

Impermeabilización bajo la cubierta de la piscina

Otro informe de Morabito de 2018 presentado a la ciudad dijo que la impermeabilización bajo la cubierta de la piscina había fallado y había sido colocada incorrectamente en forma plana en lugar de inclinada, lo que impedía que el agua se drenara.

"La impermeabilización fallida está causando un daño estructural importante a la losa estructural de hormigón debajo de estas áreas. Si no se sustituye la impermeabilización en un futuro próximo, el grado de deterioro del hormigón se ampliará exponencialmente", decía el informe.

La empresa recomendó que se sustituyeran las losas dañadas en lo que sería una reparación importante.

Surfside contrata a expertos para encontrar las causas del derrumbe

Por otra parte, Surfside ha contratado a Allyn Kilsheimer, de KCE Structural Engineers, para que le asesore sobre el desastre de las Torres Champlain. Los responsables de Surfside afirman que Kilsheimer ha trabajado en numerosos casos de este tipo, como el del World Trade Center tras los atentados del 11-S y el derrumbe de un puente peatonal en la Universidad Internacional de Florida.

Stephanie Walkup, profesora de ingeniería de la Universidad de Villanova, dijo que se necesitará tiempo para determinar la causa– o la serie de causas– que derribaron las Torres Champlain Sur.

"La causa última del derrumbe puede haber estado relacionada con un error de diseño, un error de construcción, un deterioro u otro evento", dijo Walkup en un correo electrónico.

"Todos queremos respuestas y los ingenieros querrán aprender de este colapso como de otros, pero queremos asegurarnos de que tenemos las correctas", añadió.

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