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Lionel Messi dará el primer paso este lunes en Rio de Janeiro, quizás el último en una Copa América, en un nuevo intento por bañarse de gloria con Argentina ante un equipo que lo sabe herir, Chile, que le arrebató dos torneos continentales pero que llora a Alexis Sánchez.

Próximo a cumplir 34 años, la 'Pulga' buscará ponerle fin a casi tres décadas sin que la Albiceleste alce un título. El trofeo parece algo personal para el astro del Barcelona, no sólo porque muchos le reclaman la sequía de su país sino porque la Copa América ya se le escurrió en tres ocasiones, dos de ellas ante el mismo rival.

Sin definir su futuro en el cuadro culé (su contrato finaliza el 30 de junio), 'Leo' guiará a una Albiceleste, cuyo fútbol aún no convence, ante La Roja, que lo venció en las finales de Chile 2015 y de Estados Unidos 2016, en el estreno del Grupo A de la Copa América de Brasil 2021.

"Creo que es el momento de dar un golpe y esta Copa es una gran posibilidad", afirmó el '10' en rueda de prensa en Río. "Sabemos que será una copa especial, diferente, por todo lo que pasa en el mundo, pero estamos preparados para competir".

El juego, que se disputará a las 17:00 en el estadio Nilton Santos, se prevé muy parejo según los tres últimos enfrentamientos entre ambas selecciones: 1-1 hace semana y media en Santiago del Estero, por el premundial, 0-0 en un amistoso en septiembre de 2019 y 2-1 a favor de Argentina en el juego por el tercer puesto de la Copa América de Brasil hace dos años.

- Triple misión –

El novel Lionel Scaloni tendrá en la 47 edición del torneo de selecciones más antiguo del mundo una triple misión: ganar el título, afinar detalles para el resto del clasificatorio sudamericano, en el que Argentina marcha segundo, y hallar un socio para Messi.

"El funcionamiento está, es evidente. Hay que corregir algunas cosas, pero la idea es más o menos la misma", afirmó el DT.

Sólo con la 'Pulga' los albicelestes ya son de cuidado. Si el capitán logra hacer clic con un delantero prometedor como Lautaro Martínez, el ataque argentino podría volver a tiempos de antaño en que, con duplas inolvidables, hacía temblar defensas.

Scaloni repetiría la alineación que empató 2-2 con Colombia en Barranquilla, donde tuvo un inicio arrollador, pero terminó por ceder el empate en desconcentraciones defensivas.

Justamente en la zaga estaría su única baja, y sensible, el lesionado Cristian Romero abandonó machucado el cotejo contra los colombianos. Lucas Martínez Quarta sería titular.

Messi y Lautaro compartirían el ataque con Nicolás González, mientras que en el mediocampo volverían a alinearse Rodrigo De Paul, Leandro Paredes y Giovani Lo Celso, un tridente que se consolida juego a juego.

Aunque Franco Armani por fin dio negativo en la prueba del Covid-19, Emiliano Martínez, de actuaciones destacadas en el fútbol inglés, custodiará la portería ante un Chile que tendrá menos dientes.

- Sin Alexis pero con Vidal -

Alexis Sánchez, responsable de tres de los ocho goles de Chile en el premundial, sufrió una "lesión muscular de plantar delgado" después del entrenamiento del viernes y se perderá, como mínimo, la primera fase del torneo.

La baja del 'Niño maravilla' es significativa para un equipo al que le ha costado encontrar nuevas figuras que sigan la estela de la 'generación dorada', venida a menos en el premundial.

"Alexis es un gran futbolista, un jugador muy importante, referencial para el fútbol de Chile, pero creo que tenemos alternativas para intentar disimular su ausencia", afirmó el técnico Martín Lasarte en rueda de prensa.

En Arturo Vidal y Eduardo Vargas radicarán las esperanzas ofensivas de los australes que dirige el uruguayo Lasarte, quien llamó a varios jóvenes para empezar a foguearlos.

Ya recuperado del Covid-19 que lo obligó a ausentarse en los empates 1-1 ante Argentina y Bolivia, el 'Rey Arturo', goleador de Chile en la eliminatoria con cuatro goles, es un refuerzo de lujo para intentar quebrar la línea de cuatro que Scaloni puede plantear.

Aunque históricamente su arma fue destacarse en la selección, Eduardo Vargas enfrenta un bache goleador que preocupa. Su último gol con La Roja fue en la Copa América-2019, en el 4-0 ante Japón en la fase de grupos.

Desde aquel torneo disputó cuatro partidos y se fue en blanco. Sin Alexis, que sería reemplazado por Jean Meneses, para Chile es imperioso que el delantero que hoy milita en el Atlético Mineiro vuelva a ser el de antes.

Posibles alineaciones:

Argentina: Emiliano Martínez - Gonzalo Montiel, Lucas Martínez Quarta, Nicolás Otamendi, Marcos Acuña - Rodrigo De Paul, Leandro Paredes, Giovani Lo Celso - Lionel Messi, Lautaro Martínez, Nicolás González. DT: Lionel Scaloni.

Chile: Claudio Bravo - Mauricio Isla, Gary Medel, Francisco Sierralta, Eugenio Mena - Erick Pulgar, Charles Aránguiz, César Pinares, Arturo Vidal - Eduardo Vargas, Jean Meneses. DT: Martín Lasarte.

Árbitro: Wilmar Roldán (COL).

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