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La zona de clasificación al Mundial parece demasiado estrecha para dos camisetas tricolores. Colombia y Ecuador sostendrán este jueves en Barranquilla un duelo a muerte en la disputa por uno de los cupos directos a Catar-2022.

Los cafeteros son quintos en la tabla con 15 puntos, uno menos que sus vecinos, que son terceros. 

Ganando frente a su público saldrían del purgatorio de la repesca para meterse de momento en los cuatro cupos directos al Mundial a falta de seis fechas para el final de las eliminatorias.

El pitazo está pactado a las 17:00, hora de Bolivia, en el caluroso Estadio Metropolitano.

"Es un partido de suprema importancia, para nosotros es como una final", anticipó el volante Juan Cuadrado, de Juventus, quien regresa al equipo tras ser baja por suspensión el domingo contra Brasil. 

Ante la poderosa 'Canarinha', Colombia sacó un valioso empate a cero. Pero fue la sexta igualdad en once fechas de eliminatoria y la afición exige que el equipo comience a sumar de a tres.

Ecuador llega con sus propias necesidades tras la inesperada derrota 2-1 ante la colista Venezuela.

"Estos puntos que nosotros no sacamos aquí (en Caracas) hay que sacarlos en condición de visitante" ante Colombia, soltó el DT Gustavo Alfaro tras tropezar con la Vinotinto. 

El duelo será seguido de cerca por Uruguay, que tiene los mismos puntos que Ecuador, pero peor diferencia de gol, y se acomoda entre ambos equipos en el cuarto lugar de la tabla. Los charrúas visitarán esta fecha a Brasil, líder de la eliminatoria con 28 unidades.

Argentina, con 22 puntos, es segunda y completa el grupo de clasificados directos a Catar en este momento. 

- Mal recuerdo -

Para los colombianos el duelo tendrá aires de revancha: en noviembre de 2020 Ecuador los derrotó 6-1 en Quito por la cuarta fecha de la eliminatoria. Una paliza que le costó el puesto al seleccionador Carlos Queiroz.

"Ecuador es una grandísima selección, ya podemos recordar lo que nos pasó, creo que debemos partir de ahí, tratar de hacer respetar nuestra casa", arengó Cuadrado. 

Aquella goleada sumió al equipo en una crisis que el DT colombiano Reinaldo Rueda, sucesor de Queiroz, ha tenido que capotear a lo largo del año. 

"Creo que ya Colombia se lavó mentalmente de esa tarde", soltó Rueda en conferencia de prensa. 

A fuerza de empates (cinco en los últimos siete partidos) el exentrenador de la selección chilena ya tiene al equipo en la casilla del repechaje contra una selección de otro continente. Pero si quiere asaltar la zona de clasificación directa tendrá que ser más ofensivo. 

En Ecuador, que solo ha igualado una vez en toda la eliminatoria, los empates son bien vistos. 

"Si hubiéramos empatado el partido de Venezuela (...) hoy estaríamos en una condición mejor", concedió Alfaro. 

Preocupa la condición de Enner Valencia, el goleador histórico de Ecuador y quien fue sustituido el domingo por una contractura en el abductor.

"Tenemos algunos jugadores que están de pronto arrastrando alguna molestia, tenemos que evaluarlos de acá hasta el partido", adelantó el estratega de 59 años, sin precisar los afectados.

Posibles alineaciones: 

Colombia: David Ospina - Daniel Muñoz, Yerry Mina, Carlos Cuesta, Johan Mojica - Juan Cuadrado, Matheus Uribe, Wilmar Barrios, Luis Díaz - Rafael Borré y Falcao García.

Ecuador: Moisés Ramírez - Ángelo Preciado, Robert Arboleda, Félix Torres, Piero Hincapié, Pervis Estupiñán - Carlos Gruezo, Moisés Caicedo - Gonzalo Plata, Michel Estrada y Ángel Mena.

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